Los vinilos: Su historia, decadencia y resurrección en el siglo 21

Un recorrido por la historia de los vinilos, como surgió, su decadencia y finalmente como resurgió en el siglo XXI

Los vinilos son una herramienta musical como ninguna otra. A pesar de que vayamos a hablar de un invento con más de un siglo de historia que para muchas personas puede ser considerado como un objeto obsoleto, la realidad es que, hoy en día, los discos de vinilo están más vivos que nunca. Acá vamos a contarte como surgieron los discos de vinilo , su boom, para luego decaer con la llegada de lo digital y su resurrección estos últimos años.

Para comenzar explicamos que son los discos de vinilo, también conocidos como discos gramofónicos. Los vinilos son un medio de almacenamiento de sonido analógico en forma de disco de policloruro de vinilo, el cual se estría en una forma espiral modulada. Normalmente, el surco empieza cerca de la periferia del disco y termina cerca de centro.

Existen diferentes tamaños que un vinilo puede tener. Pueden clasificarse dependiendo de su diámetro (en pulgadas) y su velocidad angular en Revoluciones Por Minuto (RPM). Por lo tanto, dependiendo de la duración del contenido grabado en los discos, existen discos de los siguientes tamaños: 7”, 10”, 12” y 16” (hoy en día en desuso). También se clasifican dependiendo de la cantidad de material que contienen: Sencillos (una canción por lado), Extended Play (3-5 canciones) o Long Play (más de 5 canciones).

Fue introducido oficialmente en 1948 por la compañía Columbia Records en los Estados Unidos,​ como una evolución muy mejorada de los anteriores discos de 78 rpm (fabricados con un material mucho más frágil como la goma laca). 

Los vinilos se reproducen mediante un tocadiscos (por lo general, conectado a un amplificador de la señal), que permiten utilizar discos de diferentes diámetros y elegir la velocidad de rotación mediante un selector.

Hoy en día con el uso de la música digital, los vinilos podrían parecer algo obsoletos o anticuados, sin embargo, muchos especialistas musicales concuerdan en que los vinilos son una joya de calidad sonora y que actualmente se ha perfeccionado la limpieza del ruido de estos. Es que estamos hablamos de un invento que se gestó hace más de un siglo y que hoy por hoy ha tomado un segundo aire en manos de DJ´s y apasionados musicales.

Para conocer la historia de como se fue originando el vinilo tenemos que comenzar por el concepto de que hace 150 años muchos científicos e inventores sintieron la necesidad de crear un instrumento capaz de grabar sonidos, pero que además los reprodujera.

El primer aparato que apareció fue el Fonoautógrafo. El francés Leon Scott de Martinville patentó su invento que consistía en la conversión de las fluctuaciones de presión de aire causadas por el sonido en una línea ondulante sobre una superficie de hollín y la señal era amplificada por una gran corneta o campana. Sin embargo, este sistema seguía sin tener un método de reproducción. Años más adelante, específicamente en 1874, W.H. Barlow construyó el Logógrafo, elemento que crea una representación gráfica de las vibraciones sonoras producidas por el habla.

Años después, en abril de 1877, Charles Cros, propuso un sistema que denominó paleófono, el cual permitiría capturar y reproducir sonidos. Los primeros discos fueron descritos como parte de este dispositivo desarrollado por Cros, poeta e inventor de origen francés. De todas maneras, antes de que Cros pudiera construir un modelo funcional, Thomas Alva Edison introdujo el primer sistema para la reproducción de sonidos en los Estados Unidos, el Fonógrafo. Es relevante comentar que Edison y Cros nunca se conocieron.

Thomas A. Edison experimentó inicialmente con un teléfono primitivo por el cual corría el papel de parafina debajo de una pluma de escritura, mientras gritaba por el altavoz. Las vibraciones dejaban una débil impresión de su voz, las cuales podían ser reproducidas nuevamente. Después reemplazó el papel por un tambor recubierto en papel de aluminio y construyó el Fonógrafo, seleccionando como formato un tambor giratorio sobre discos planos.

Años después, en 1881, los científicos Chichester Alexander Bell, su primo Alexander Graham Bell y su socio Charles Tainter, comenzaron a trabajar para mejorar el fonógrafo de Edison. Tainter construyó el primer disco de corte-lateral en los laboratorios Volta de Alexander Graham Bell en los Estados Unidos, pero sin ningún método de reproducción. Por accidente, Thomas A. Edison descubrió lo que se denominó como “El Efecto Edison”, científicamente conocido como emisión termoiónica, en el año 1883, lo que se convirtió en la base de los tubos de electrones y los cimientos de la industria de la electrónica en el siglo XX.

Dos años más tarde lo conseguirían, dando paso al grafófono, un instrumento que funcionaba con un cilindro recubierto de cera con ranuras verticales de corte, y crearon la Volta Graphophone Company en 1886. Para 1887, Edison implementó un cilindro recubierto de cera líquida con un motor de baterías, para que el instrumento funcionara de forma constante.

En 1888, otra nueva mejora llegó con Emile Berliner, quien patentó el gramófono, que trabajaba con un disco de goma vulcanizada de 5” de diámetro, y podía ser copiado del master de zinc, que estaba recubierto de cera, con una máquina impulsada manualmente.

Vinilos
Colección de vinilos

La industria musical de los vinilos comenzó con la fundación de Columbia Phonograph Company, que a su vez reemplazaba a la evolución de Volta Graphophone Company, que se había convertido en The American Graphopone Company. Uno de los primeros pasos de la industria fue gracias a la empresa que fundaron Emile Berliner y Eldridge Johnson, quien mejoró el gramófono agregándole un motor de resorte que impulsara el plato. Juntos crearon en 1901, Victor Talking Machine Company, pronto fundaron y dominaron la industria musical más rentable y moderna hasta ese momento.

Comenzaron con vinilos de 10” y dos años después introdujeron los vinilos de 12”, capaces de reproducir tres y cuatro minutos respectivamente, lo que representó un avance frente a los cilindros que solo reproducían dos minutos. Pese a que Edison inventó en años posteriores unos cilindros con mayor capacidad de reproducción, los discos de vinilo se popularizaron y terminaron con la producción de cilindros en 1929. Enrico Caruso, tenor italiano, fue el primer cantante de la historia en grabar un disco de vinilo, en 1902, su disco “Vesti la Giubba” repuntó en ventas y fue conocido como el artista más importante de su época.

Emile Berliner y Eldridge Johnson entonces se consolidan en la cima musical en 1910, cuando los vinilos y su reproducción y practicidad superaron a los cilindros de Edison, iniciando así la historia de los discos de vinilo. Unos años después, en 1919 las patentes básicas de los discos de corte lateral expiraron y surgieron múltiples competidores que producirían los discos de vinilo analógicos.

Durante este periodo, el vinilo representó un gran avance, se trataba de un sistema estereofónico, mientras que los sistemas de grabación y reproducción hasta ese momento eran monoaurales. Permitían una grabación de hasta 3 minutos, mucho mayor calidad en el sonido y se eliminaron los ruidos de arrastre de la aguja sobre el disco de pizarra o sobre los cilindros de cera. Finalmente, la industria musical práctica se modernizó aún más, y salieron al mercado en 1927 los primeros tocadiscos automáticos.

Bandeja Technics SL-1200

Para 1930, RCA Victor lanza el primer disco de vinilo de larga duración para disponibilidad comercial, presentándolo bajo el nombre de Program Transcription Discs . Estos fueron diseñados para reproducir a 33⅓ revoluciones por minuto (rpm) y prensados en un disco plástico flexible de 30 centímetros de diámetro. Sin embargo el mundo que gobernaba el vinilo se vino abajo por los costos de los reproductores, la gran depresión de América y la popularidad que había obtenido hasta este punto la radio.

Era necesario mejorar la calidad pero a precios razonables, y un año después, se hizo posible gracias a los esfuerzos de los científicos del Laboratorio Bell, en específico de Alan Dower Blumlein y Arthur C. Keller, que hicieron posible la grabación del primer disco estéreo en vinilo. Para 1938 Arthur C. Keller, inventó una aguja de bobina móvil que permitía procesar la grabación estéreo en un solo canal; lo cual implicó una gran evolución, pues hasta el momento los discos estéreos debían grabar en dos canales.

Inicialmente los discos estéreos tenían un ranurado doble, una para cada canal, pero el americano Keller patentó el 19 de abril de 1938 un método para obtener la grabación estéreo en una sola. Arthur era reconocido por su invento de una aguja de bobina movil, algo que hizo posible los primeros discos hi-fi.

A mediados de los años 30’s el vinilo alcanza una superficie menos ruidosa que el shellac, los comerciales y programas de radio son enviados a disc jockeys en el vinilo menos frágil para evitar rupturas en el envío, además que la segunda guerra mundial conduce a la escasez de suministros de goma laca, abriéndole mercado al vinilo. V-Disc inició la producción de discos de vinilo de 12” con velocidad de 78 rpm para las tropas americanas y de 16” para transcripciones de radio.

Para mediados de 1940, los vinilos de 78 rpm son los discos de preferencia de los DJs y la popularidad de éstos es cada vez mayor, especialmente para entretener a las tropas militares durante la Segunda Guerra Mundial, no obstante utilizaban un solo disco. 

Durante casi 30 años los diversos productores de discos en todo el mundo buscaron y probaron con diferentes materiales para los discos de grabación. Algunos fueron hechos con goma dura o ebonita, goma laca, roca caliza o roca de pizarra, fibras de algodón, carbón negro, lubricante, etcétera.

Se hicieron diferentes mezclas de materiales que dieron como resultado discos flexibles, duros, algunos irrompibles, de celuloide. Pero ninguno lograba reunir todas las características necesarias de costo y calidad de sonido. A excepción del vinilo, que era ligero, muy resistente, y presentaba niveles muy bajos de ruido, comparados con otros materiales, y se convirtió en el material perfecto, dando paso a la historia de los discos de vinilo.

Tras varios años de estudio y perfeccionamiento, el doctor Peter Goldark y un grupo de científicos de Columbia presentaron el primer LP en 1948, llamado Vinylite de 12” LP, de 331/3 rpm. Poco después, RCA Victor presentó su primer sencillo de 45 rpm y 7” de diámetro, con la novedad de que su nuevo mecanismo cambiaba los discos por ti para continuar con su reproducción, porque aún tenían poca capacidad.

Durante los siguientes años la industria musical y los sellos discográficos se enfrascaron en lo que se conoció como “Guerra de las velocidades”, debido a la inseguridad por el formato que dominaría el mercado y gusto del público. Para solucionar el conflicto que ocasionaba a los clientes los múltiples formatos, la Recording Industry Association of America (RIAA), estableció el estándar de grabación llamado RIAA equalization. En la década de los 50 se popularizó la difusión del sencillo de vinilo de 7” y 45 rpm, mientras que los de 45 rpm fueron llamados Extended Play (EP).

A mediados de los 50’s hasta los años 60’s, los reproductores de discos o estéreos tenían las características para trabajar a 3 o 4 velocidades con un un cambiador de cartuchos con agujas de 78 y microsurcose incluso algunos poseían un adaptador para reproducer los de 45 con su gran hueco en el centro, sin embargo para aquellos sistemas carentes RCA adaptóuna pieza plástica, conocida como araña, para reproducir en los pequeños ejes de los LPs.

Para finales de los 60’s Francis Grasso, un DJ de Nueva York, inventó la técnica de beatmatching que se basa en empatar dos golpes rítmicos con el objeto de mantener la continuidad de la música. Grasso contaba el tempo de las canciones con un metrónomo y buscaba discos con tiempos similares para acoplarlos.

Más adelante Alex Rosner, un amante del sonido, va a crear un mezclador que le permitía a los DJs escuchar los canales de forma independiente a través de sus audífonos, convirtiéndose en la característica principal en los mezcladores. La técnica expuesta por Grasso conllevo a que se iniciar la producción de tornamesas con control de pitch, agregando la posibilidad de mezclar un sinfín de discos de diferentes tempos.

Luego sale al mercado el primer tornamesas, el Technics SL-1200, en 1974. Posteriormente evoluciona en el SL-1200MK2 en 1978 mejorando los controles del pitch y facilitando diversas características de su antecesor, convirtiéndolo en el estándar de la industria para los DJs.

Vinilos
Bandeja Technics con vinilo

En 1973, el jamaiquino Clive Campbell conocido como DJ Kool Herc, se fijo en que su audiencia se animaba cada vez que se reproducían las partes instrumentales de algunas canciones, por lo que el se arriesgó a utilizar dos copias del mismo álbum para devolver la aguja a los breaks favoritos del público y mantenerlos cuánto tiempo él lo deseara. Cuatro años más adelante, Theodore Livingston (DJ Grand Wizzard Theodore) inventa la técnica de scratch, elemental para los Djs de la actualidad, especialmente en los géneros de rap, hip hop y RnB.

A principios de los 80s los discos de vinilo son sustituidos por los discos compactos (Compact Disc) como formato comercial de la industria., El formato fue desarrollado por Sony y más adelante Phillips corroboró en el desarrollo del mismo. El CD fue presentado en la convención 62 de la AES en Bruselas – Bélgica para 1979, pero hasta 1981 se vio el producto físico en el mercado. Los sellos discográficos cesaron la producción de vinilos, concentrándose en formatos digitales, sin embargo lo que ha mantenido el vinilo en el mercado ha sido gracias a los DJs, coleccionistas y melómanos.

Aunque los discos de vinilo pasaron por este periodo cercano a la extinción, los DJ´s fueron los principales que permitieron que eso no ocurriera. Además de un grupo selecto de músicos, especialmente de Inglaterra, siguieron grabando álbumes en vinilo a la par que lo hacían en formatos más modernos y digitales. Para los músicos y coleccionistas siempre fue obvio: los vinilos son joyas de calidad sonora incomparables con los formatos de grabación actuales.

Desde inicios del 2000, las ventas de vinilos en todo el mundo han ido incrementando alrededor de 200% cada año. Un dato increíble considerando los costos actuales que pueden llegar a alcanzar discos de colección o últimos en su clase. Pero sin duda, nada se compara con escuchar tu disco favorito en el tocadiscos, más aun, ahora que sabes todo lo que tuvo que pasar para que un disco de vinilo llegara a tus manos.

Si queremos saber los pasos uno por uno de la fabricacion del vinilo tenemos que saber que el primer paso es hacer un disco maestro. Este sería un disco hecho de aluminio recubierto con esmalte negro, parecido a los vinilos pero algo más grande. La importancia del disco maestro reside en que, de ese disco, saldrán cientos de vinilos.

Una vez listo, el ingeniero graba los datos de identificación, se revisa y se aprueba. Si está todo bien, el disco maestro se cubre con una capa muy fina de plata, se hace un molde metálico a partir del disco maestro en el que se vierte níquel líquido para así conseguir un “sello” y se lleva a la planta de prensado.

En las plantas de prensado se pueden producir hasta 185.000 grabaciones por día. Allí, el plástico que compone un vinilo se funde hasta formar una ficha fina, que se corta en forma de cuadrados cuando se enfría. Se colocan los sellos de níquel en una prensa automática, se recalientan los cuadrados para ablandarlos y se meten en la prensa para grabar los patrones del sonido en el plástico blando. Una vez grabados, se colocan las etiquetas y se recortan para hacerlos redondos. Posteriormente, se suavizan los bordes, se taladra el centro y se comprueban unos a uno.

Sin embargo, debido a los aditivos tóxicos como metales pesados, tintes y productos químicos anticorrosivos que evitan la oxidación y generan contaminantes muy peligrosos, los vinilos no son bien vistos por muchos. Por este motivo, existen empresas (como Green Vinyl Records) que trabajan con otro tipo de maquinaria y materiales para así conseguir un resultado muy similar pero mucho más sostenible.

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